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Vida a 5.000 metros de profundidad en la fosa de las Caimán

26 febrero, 2013

Gusano de tubo en la fosa de las Caimán. | Universidad de Southampton

Son los volcanes submarinos más profundos y calientes descubiertos en la Tierra. Se encuentran a casi 6.500 metros de profundidad, en la fosa de las Caimán, en el Caribe, y alcanzan temperaturas de hasta 400 grados centígrados. Científicos de la Universidad de Southampton y elCentro de Oceanografía Nacional de la ciudad han desarrollado un robot submarino con el que recoger muestras de estas ‘chimeneas’ y rodar imágenes en alta definición. Los resultados son más que fascinantes, tanto en geología como en biología marina.

A semejantes profundidades, en condiciones extremas, habitan especies nunca antes vistas. Desde gusanos de tubo gigante hasta una especie delangostinos ciegos que ha desarrollado un órgano para detectar el calor extremo que emiten estas fumarolas hidrotermales. Sobreviven en estrechos márgenes cerca de los conductos, que alcanzan en muchas ocasiones los 10 metros de altura, y donde la diferencia de calor es de casi 400 grados entre el agua expulsada por los fumaderos y el agua de alrededor.

El robot submarino (bautizado como ISIS) ha alcanzado los 5.000 metros de profundidad, filmando todo lo que observaba, lo que ha permitido a los investigadores desentrañar más aún las profundidades del mar. “Esto nos está enseñando lo poco que sabemos. No es sólo una cuestion de gran interés científico, sino que revela la majestuosidad de nuestro planeta en regiones que han estado ocultas durante mucho tiempo”, asegura Jon Copley, del Centro Oceanográfico Nacional, en Gran Bretaña.

Vida en condiciones extremas

Robot 'Isis' en la fosa de las Caimán. | Universidad de SouthamptonRobot ‘Isis’ en la fosa de las Caimán. | Universidad de Southampton

En tales abismos la presión es tan sumamente alta (supera los 500 atmósferas, es decir, 500 veces más que a nivel del mar) que los fluidos de los conductos más profundos, como el de la ‘chimenea’ Beebe, en honor al naturalista que comenzó las inmersiones en alta mar, no son ni líquido ni vapor, sino fluído supercrítico. Esto impide que el agua pueda hervir, y permite que pueda difundirse como un gas y a la vez disolver sustancias como un líquido. La mezcla de agua de mar y agua magmática que expulsan los conductos consigue disolver metales en la profundidad de la corteza terrestre y tarnsportarlos hacia el suelo marino, donde forman otros fumaderos hidrotermales y depósitos minerales.

Lás imágenes del robot también han permitido descubrir cómo se alimentan las especies que habitan en tales profundidades. No sólo muchas de ellas se alimentan de los químicos que emiten las fumarolas. Otros animales de las profundidades abisales consiguen sobrevivir gracias a las caídas de productos orgánicos desde profundidades menores, como bancos de medusas y esqueletos de ballenas. Cuando alcanzan las profundidades, los animales que las habitan se reúnen alrededor del festín.

Las fuentes hidrotermales de las profundidades marinas son las formaciones más extrañas e impresionantes de la geología marina. No se descubrieron hasta la década de los años 70, y desde entonces ya se han descubierto más de 200 de ellas en todos los océanos. Sin embargo, sólo fue hace 3 años cuando se descubrieron las impresionantesfumarolas de la fosa de las Caimán, una gran abertura entre la placa tectónica Norteamericana y la del Caribe.

Rodar las profundidades marinas con cámaras no es algo nuevo. El director norteamericano James Cameron ya se interesó por esas yermas regiones en su filme ‘The Abyss’, donde un grupo de científicos de una instalación petrolífera descendía hasta las profundidades abisales de la fosa de las Caimán, y recientemente ha visitado la fosa de las Marianas, de casi 11.000 metros de profundidad, donde ha rodado con cámaras en 3D . De su aventura submarina surgió el documental ‘James Cameron: Viaje al fondo de la tierra’ ,emitido por ‘National Geographic’.

Fuente: El Mundo.es

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